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¿Qué es la masa atómica y el número atómico ?


En el artículo “¿cuál es el origen de la tabla periódica?” hablamos de las diferentes propiedades de los elementos y como diferentes autores trataron encarecidamente en tratar de comprender la lógica de esas propiedades. Lavoisier, Berzelius, Newlands, Meyer y Mendeléiev, entre otros, aportaron claridad a este enigma que hacía perder el sueño a los científicos de la época.

En este segundo artículo se busca que empecemos a entendamos qué nos dice esa tabla periódica y a modo práctico qué información podríamos sacar de ella.

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¿Qué es esto de la masa atómica y el número atómico?

Estos dos conceptos engloban lo que son las magnitudes atómicas que definen a cada átomo.

  • La masa atómica puede ser considerada como la masa total de protones y neutrones (estos constituirían los denominados nucleones, partículas subatómicas que se encuentran en el núcleo). Los electrones no se tienen en cuenta pues que su masa es prácticamente despreciable. Un elemento puede presentarse en la naturaleza como isótopos diferentes… ¿eh? Un isótopo tiene el mismo número de protones, pero distinto número de neutrones, de ahí que su masa atómica (isotópica) sea diferente. Lo que conocemos por masa atómica de un elemento sería la media ponderada de las masas de los diferentes isótopos, en función de su presencia en la naturaleza.
  • El número másico se representa de forma general con la letra A, y viene a determinar el número de neutrones y protones y determina en este caso el isótopo del elemento. Por ejemplo, 12C, 13C y 14C (hay más, pero son muy poco estables, de hecho, el 14C se usa por su radioactividad como marcador para fechar la edad de ciertos objetos).
  • El número atómico se representa con la letra Z, y puede considerarse el número de protones presentes en el núcleo.

Unos 40 años después de la tabla periódica de Mendeléiev esta magnitud (el número atómico) resultó fundamental en el estudio de las propiedades de los elementos. Y es que, con ella, en 1914, el investigador británico H. Moseley pudo determinar, mediante el estudio de la difracción de rayos X que, si se ordenan los elementos por orden creciente de número atómico, Z, y no de su masa atómica, A, se eliminan ciertas anomalías que presentaba la tabla periódica.

El Níquel por ejemplo tiene una masa atómica de 58,7 mientras que el Hierro la tiene de 55,8. Según la tabla periódica de Mendeléiev, ordenada por masas atómicas, este elemento debería estar situado antes que el Fe (Hierro).

Sin embargo, no es así puesto que su número atómico es de 28 (el número de protones del núcleo), mientras que el del Fe es de 26. Quedando entre estos el Cobalto (Co) cuyo número atómico es de 27 y su masa atómica de 58,9.

Artículo elaborado por Constanza Ruiz @ConsRD

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